WENATCHEE — Pequeñas gotas de sudor caían lentamente por el rostro de José Luis Naranjo mientras se concentraba en llenar rápida y cuidadosamente un balde con cerezas Rainier en una huerta en el área central de Washington, el sol radiando intensamente sobre su cabeza mientras la temperatura aumentaba.

Usando una sudadera de manga larga, pantalones largos y una gorra para proteger su piel del sol y los irritantes químicos, Naranjo sólo encontró alivio temporal cuando piscaba en la parte sombreada del cerezo cerca del río Columbia.

“Una de las cosas más difíciles de nuestro trabajo de campo en el verano es el calor que tenemos que aguantar”, dijo Naranjo, de 33 años.

Los trabajadores agrícolas continuarán trabajando en los campos de Washington esta semana, incluso cuando las temperaturas continúen rondando los 100 grados. El Servicio Meteorológico Nacional emitió una advertencia de calor excesivo que durará hasta el jueves en el centro y este de Washington, incluso en Wenatchee, donde se espera que la temperatura alcance los 117 grados el martes.

El trabajo de campo debería posponerse cuando la temperatura alcance los 90 grados, dijo Mike Gempler, director ejecutivo de la liga de productores de Washington, una asociación sin fines de lucro que brinda servicios de recursos humanos a los empleadores de la industria agrícola. Bajo altas temperaturas, la fruta se vuelve demasiado blanda y los trabajadores pueden sufrir enfermedades relacionadas con el calor, dijo.

Aunque se aconseja a los productores que dejen de trabajar en esas temperaturas, no existe ninguna normativa estatal que les obligue a esperar, dijo Gempler.

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Se estima que áreas del centro y este de Washington alcanzarán temperaturas de hasta 115 grados esta semana. Las cerezas son sensibles al calor y se pueden magullar con el más mínimo toque una vez que el clima las calienta.

Naranjo, que suele despertar alrededor de las 4 de la mañana, orquesta cuidadosamente sus movimientos en el campo. Limita su contacto con la escalera de metal de 10 pies que usa durante todo el día una vez que se comienza a calentarse bajo el sol, dijo.

“Tu cuerpo comienza a sentir los efectos del calor comenzando como a las 8 de la mañana”, dijo Naranjo. “Ahí es cuando empiezas a cambiar tu ritmo un poco, pero tienes que seguir trabajando”.

Su compañero de trabajo, Raúl Meléndrez Castillo, está de acuerdo, y dijo que él normalmente se despierta a las 3:30 am para prepararse mental y físicamente para el día que tiene por delante.

Meléndrez Castillo, de 28 años, no trabaja en el campo todo el año como Naranjo. Se toma una semana o dos de su trabajo de tiempo completo pintando casas para trabajar en el campo junto a miembros de su familia, dijo.

“Es un trabajo inmensamente duro, pero me gusta estar al aire libre rodeado de gente que bromea y con la música a todo volumen”, dijo. “Todos somos mexicanos aquí, así que no se siente que nadie nos mira con desprecio”.

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Para evitar los peligros en el calor para los trabajadores agrícolas y los cultivos, algunos productores han estado parado temprano y otros han asumido turnos de noche, durante los cuales los trabajadores piscan cerezas con faros, dijo Juli Ogden, propietario de la granja donde los dos trabajaron el domingo.

Los productores se preocupan por el daño que las temperaturas abrasadoras pueden tener en sus cultivos, incluída Ogden, cuya granja de 5 acres está en las afueras de Wenatchee.

Decenas de miles de trabajadores en Washington y otros estados en el noroeste recolectan alrededor de 10 millones de libras de fruta al día. Las preocupaciones sobre la calidad siempre están presentes, pero se han incrementado bajo estas temperaturas, dijo Ogden, quien también trabaja como capacitadora de seguridad alimentaria agrícola.

“Los pequeños agricultores se preocupan profundamente por sus trabajadores”, dijo. “Pero la corporativización de la industria no permite que los empleadores vean a los trabajadores como individuos”.

Tan pronto como el calor se vuelve insoportable, Ogden hace rondas en su huerta y les pregunta a los trabajadores si quieren dejar de trabajar por el día.

Pero muchos optan por seguir trabajando. Los recolectores de cerezas y otros trabajadores agrícolas suelen trabajar bajo contrato, pagados por lo que recolectan, dijo Naranjo, a menos que haya un salario por hora estipulado en un contrato.

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Gempler dijo que los productores deben ofrecer entrenamiento a sus empleados sobre cómo trabajar bajo el calor, para que estén al tanto de los síntomas de agotamiento y puedan detenerse antes de sufrir una apoplegía.

Los primeros signos de que el cuerpo se está  sobrecalentando incluyen sarpullido en la piel y calambres musculares por falta de electrolitos, dijo. Los síntomas del agotamiento por calor varían desde dolores de cabeza, sudor excesivo, mareos o confusión.

Aquellos que sufren de un posible agotamiento por calor deben ser llevados a un lugar fresco y no deben estar solos, dijo Gempler. Deben aflojar la ropa un poco y beber una taza de agua, y si no se recuperan en minutos, pueden necesitar atención médica. “Se trata de estar extremadamente atento y tomar medidas para proteger a los trabajadores”, dijo Gempler.